そして男は時計を捨てた・・・ひとり編集長の冒険

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地球上の生物を大量絶滅させた現象とは?

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今から6500万年前の白亜紀末に起きた恐竜の絶滅。それは巨大隕石の落下による地球環境の急変が原因とみられています。


この時、現在のメキシコ、ユカタン半島に落下した隕石の直径は10~15キロメートルでした。落下の衝撃で大気中に飛散した大量のガスや粉じんの影響によって、地表には酸性雨が降り注ぎ、さらに太陽光がさえぎられてしまうことで、急激な寒冷化が引き起こされたと考えられています。


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しかし、地球の歴史を見渡してみれば、生物の多くが絶滅した事件が、実は過去5回も繰り返されています。


それぞれが発生した時期は、オルドビス紀末、デボン紀後期、ペルム紀末、トリアス紀(三畳紀)末、そして白亜紀末で、これらを総称して「ビッグファイブ」と呼んでいます。



この中でも地球史最大の大量絶滅といわれているのが、今から2億4800万年前に起こったペルム紀末の大絶滅です。地球に住んでいた実に9割以上の生物が死に絶えたと推定されています。


「ビッグファイブ」のうち、白亜紀末を除いた大量絶滅事件の原因については、さまざまな仮説が存在しているのです。しかし、デボン紀後期を除いた三つの事件の原因として有力視されているのが、大規模な火山噴火です。



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しかし、火山噴火といっても、火口からマグマが噴出するといった生やさしいものではありません。一説によると、地球の中心部の熱によって暖められた巨大なかたまりが地表に丸ごと噴出し、すさまじい熱反応が発生したといわれています。


この大噴火によって成層圏に放出された大量のガスは、地球全域を覆うことで太陽光を反射し、その結果、地球規模の寒冷化が引き起こされ、生物の大量絶滅に至ったと考えられているのです。