そして男は時計を捨てた・・・

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スヴェン・ヘディンが発見していた“幻の”恐竜たち

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19世紀から20世紀前半にかけて中央アジアへの探検を繰り返した、スウェーデン人の著名な探検家スヴェン・ヘディンを知っていますか?



古代のオアシス都市国家である楼蘭の遺跡を発見し、その付近にかつてあった塩湖ロプノールを「さまよえる湖」と呼んだことで有名な探検家です。楼蘭については、井上靖の同名の歴史小説もよく知られています。


ヘディン探検隊はこの楼蘭遺跡の発見ゆえに、どちらかといえば地理や歴史の分野で業績をあげたイメージが強いです。彼に限らず、この時代の探検家については文化財の略奪者だという非難も根強く残ります。



しかし、実はヘディン探検隊は、中国古生物学への貢献という知られざる側面も持っているのです。



かつてヘディンたちは、中国側からの文化財盗用の批判をかわす目的もあり、1927年から1935年まで両国合作の形で中国スウェーデン西北科学考査団(The Sino-Swedish Expedition)を組織していました。



この考査団には、北京原人の化石の一部を発見したスウェーデンの古生物学者ビルガー・ボーリンや、中国の最初期の地質学者である袁復礼をはじめ、地質学や古生物学の知識を持つ複数の研究者が加わっていました。



そして彼らは、冒険の旅のなかで少なからず恐竜の化石も見つけているのです。ヘディンの探検によって見つかった恐竜とは?



ヘディンの冒険に従っていたボーリンが、1930年に甘粛省の白亜紀後期の地層から下顎などの化石を見つけたのが、ペイシャンサウルス・ピレミスです。



中華人民共和国成立後の1953年に報告がおこなわれました。その名前については、甘粛省と新疆省(現在の新疆ウイグル自治区)の境界に伸びる北山(Bei shan)山脈にちなんだ命名となりました。



ボーリンはこのペイシャンサウルスを、アンキロサウルスなどの仲間の曲竜類だと考えました。しかし、2000年前後に再研究がおこなわれ、パキケファロサウルスなどの堅頭竜類ではないかという説や、プシッタコサウルスのような初期の角竜に似ているという説も出たのです。



つまり、どんな恐竜だったかほとんどわかっていないのです・・・😢



それに加えてややこしいことに、「北山龍」の漢字名を持つ、まったく別種の恐竜も存在します。すなわち2010年に報告されたベイシャンロン・グランディスです。こちらも甘粛省の北山山脈で化石が見つかった、白亜紀前期の獣脚類のオルニトミモサウルス類の仲間で、7~8メートルに達する巨体が特徴です。



ラテン語の学名こそ違うとはいえ、同じ地域から発見された恐竜の化石に、まったく同じ漢字の属名が付けられている点からしても、ペイシャンサウルスの影の薄さがわかってしまいそうです。



次も、同じくボーリンが1930年に甘粛省の嘉峪関付近において、白亜紀後期カンパニアンの地層から化石を見つけ、1953年に報告した恐竜です。



頭骨の破片と、歯や背中・尾などの骨の一部が見つかったこの恐竜は、ヘイシャンサウルス・パキケファルスと名付けられました。



種小名からもわかるように、ボーリンはこの化石をパキケファロサウルスなど堅頭竜類(いわゆる「石頭竜」)の仲間だと考えたようですが、21世紀になってから研究が進み、曲竜類(いわゆる「ヨロイ竜」)の仲間であるとされました。



曲竜類に特有の分厚い背中の装甲を、ボーリンは頭骨であると見間違えたようです。ヘイシャンサウルスとされる恐竜は、おそらくはピナコサウルスのシノニム(異名)とみられています。



他にもヘディン隊の冒険のなかで見つけた化石はたくさん存在します。



例えば、ボーリンが歯を発見した竜脚類のキアユサウルス・ラクストリス。やはりボーリンが椎骨を発見した曲竜類か剣竜類とみられるステゴサウリデス・エクスカヴァトゥスなどです。



他に、中国人地質学者の袁復礼が新疆で見つけたものとしては、ティエンシャノサウルス・チタイエンシスがいます。ジュラ紀後期に生息していた体長12メートルほどの竜脚類です。



これらはいずれも中国の恐竜発掘史上では最黎明期の発見だけに、残念ながら現在では疑問名とされている種や、厳密な分類がよくわからない「幻の恐竜」のような種が多いのも事実で、令和時代の私たちには聞いたことのない名前の恐竜ばかりなのは、こうした事情ゆえなのです。



「さまよえる幻の恐竜」をたくさん見つけていた探検家たち・・・ロマンを感じさせてくれる話ではありませんか😉